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Safety considerations for backcountry recreation

Published December 7, 2020

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Heading outside has been a refuge for many during the pandemic and, certainly, before it. The stunning, expansive backcountry in and around Silverthorne has seen heavy use since the onset of COVID-19, and with expectations for a surge in winter backcountry recreation, experts are emphasizing the critical importance of safety this winter.

“We are asking the public to please take extreme caution when looking into this kind of recreation,” says Sage Miller, local ski patroller, EMT and volunteer with Summit County Rescue Group. “Particularly if you are trying backcountry for the first time. Avalanches can be fatal, and are very subtle, and the terrain in our area is extremely complex and difficult to navigate.” 

Recently, it was reported that backcountry gear is flying off the shelves, suggesting record numbers of people could be headed into avalanche-prone terrain in Summit County and beyond this winter. Steep mountains, deep snowfall, and undulating terrain promise adventure and offer opportunities to get out of the house while adhering to public health and social distancing recommendations, but should be approached with caution. Before heading out, everyone should educate themselves on potential risks, mitigation, and safe winter backcountry travel.

Avalanche Danger

Colorado’s snowpack is among the most dangerous and high-risk for avalanches. Known as continental snowpack, the snowpack in Colorado, and in Summit County specifically, can be characterized by very dry snow, significant accumulation, wind, and terrain challenges. This creates instability on mountain slopes. Avalanches are easily triggered, and even small avalanches can kill, especially above tree line, and in the north through eastern aspects, which are typically more dangerous. 

Pandemic Considerations 

Now more than ever, it is not the time to take chances. Unfortunately, we are still in a pandemic, meaning that now is not the time to clog up rescue and hospital resources. Be safe and do your part to avoid getting in a situation that requires emergency medical resources, and to help avoid virus spread. 

“It is important to consider that our rescue team is all volunteer, and the greater overload that we see in demand from backcountry accidents, the longer it will take us, with our limited resources, to get out there,” added Miller.

Tips and Education

In addition to a healthy dose of caution, it’s important to have the proper education and preparation if you are going to be heading into the backcountry this winter. Miller encourages skiers and riders to:

  • Know before you go, including what kind of terrain you’re going into, and understanding the signs of avalanches. Colorado Mountain College offers great avalanche courses as do Colorado Adventure Guides, American Avalanche Institute, and Backcountry Babes
  • Know how to use your equipment including your beacon, shovel and probe, efficiently. Take classes and practice, practice, practice in your backyard until you’re proficient.
  • Know the conditions. Always check Colorado Avalanche Information Center (CAIC) before you head into the backcountry. This is a great resource that provides a very detailed and direct explanation of what is going on in Summit County’s backcountry, along with a rating of the avalanche danger. 
  • Understand what you are reading. CAIC prescribes danger ratings to specific altitudes, below and above tree line and aspect – north or east – to help predict different avalanche problems. 
  • Know your partners. Never head into the backcountry alone, and make sure that you have good communication and trust within your group. It is also important to remember that you’re putting yourself, your partners and those recreating near and around you at risk, in addition to those who are going to rescue you if you need help. 
  • Be prepared. Bring all the avalanche equipment referenced above, as well as the 

10 backcountry essentials:

  1. Food
  2. Water
  3. Light (headlamp)
  4. First aid kit
  5. Fire starter 
  6. Shelter (tent or tarp)
  7. Extra clothes (including protection against precipitation and cold)
  8. Knife or multi-tool 
  9. Navigation (compass and map)
  10. Sun protection (sunscreen and hat)
Safe Alternatives 

Miller, a ski patroller at Breckenridge and an avid backcountry skier, recognizes the appeal, but cautions all users to be conservative. He stresses that one must comprehend the risk, the avalanche science and understand and memorize the terrain. Simply put, it is not a beginner-friendly endeavor. 

“It’s so important for us to get outside and that’s what keeps us alive and healthy, and we live in an amazing location,” added Miller. “There are so many ways to recreate and have fun in Summit County without taking on the risk of avalanche terrain. In addition to resort skiing, consider the open solitude offered by cross-country skiing and snowshoeing in low-angle terrain. Don’t put yourself where you don’t need to be.” 

Silverthorne offers great options for winter recreation, including family friendly adventures and other safe options on well-marked trails:

  • Go Nordic. Groomed, in-town trails offer classic and skating options, while a host of snowshoeing and backcountry skiing adventures are accessed via the area’s myriad trailheads. Click here for a few local favorites.
  • Bring the family to the rink, practice your pirouettes or just work on your ice skating basics at North Pond Park.
  • Consider Maryland Creek Park or Rainbow Park for sledding. Rainbow Park offers a more mellow hill fit for young kids or, if it’s speed you’re after,  Maryland Creek Park is your best option. 

And to learn more about Summit County Rescue Group and how you can support their volunteer team and needs this winter season, visit www.scrg.org.

Consideraciones de Seguridad para Recreación fuera de las Pistas

Dirigirnos afuera a sido un refugio para muchos durante la pandemia y, ciertamente, antes. Las impresionantes, expansivas areas en y alrededor de Silverthorne han tenido un uso pesado desde que inicio COVID-19, y esperamos un aumento en el invierno de recreación en areas que no son pistas, los expertos enfatizan la importancia critica de seguridad este invierno.

“Estamos pidiendo al publico de por favor extremar la precaución cuando estén buscando este tipo de diversion” , dijo Sage Miller, patrullero de ski, EMT (siglas en ingles para Técnico Medico de Emergencia) y voluntario con el Grupo de Rescate de Summit”. “Particularmente si esta haciendo deporte por primera vez en la areas abiertas fuera de las pistas. Las avalanchas pueden ser fatales, y muy sutiles, y el terreno en nuestra area esta extremadamente complejo y difícil de navegar”.

Recientemente, se reporto que el equipo para deportes para uso de areas abiertas fuera de las pistas esta volando de las tiendas, sugiriendo que habra números record de personas que estarán en terreno propenso a crear avalanchas en el Condado de Summit y mas lejos para este invierno. Montañas empinadas, nevadas profundas, terreno ondulado promete una buena aventura y ofrece oportunidades de salir de casa adhiriendo a las recomendaciones del departamento de salud publica y el distanciamiento social, pero tiene que ser abordada con precaución. Antes de ir, todos deben de educarse en los riesgos potenciales, mitigación, y un viaje seguro a las areas de la montaña de manera segura.

Peligro de Avalancha

Los mantos de nieve de Colorado están entre los mas peligros y de alto riesgo para avalanchas. Se le conoce como manto de nieve continental, el manto de nieve en Colorado, y específicamente en el Condado de Summit, se puede categorizar por nieve muy seca, acumulación significativa, viento, y desafíos del terreno. Esto crea inestabilidad en las laderas de la montaña. Las avalanchas se desencadenan fácilmente, y hasta las avalanchas pequeñas pueden matar, especialmente por encima de la linea de arboles, y en el norte a través de  los lados orientales, que típicamente son mas peligrosos.

Consideración de la Pandemia

Ahora mas que nunca, no es tiempo de tomar riesgos. Desafortunadamente, aun estamos en la pandemia, significa que ahora no es el tiempo de llenar los hospitales y equipo de rescate. Este seguro y haga su parte para evitar estar en una situación que requiera recursos de emergencia, y ayude a evitar el contagio del virus. “Es importante considerar que nuestro equipo de rescate son voluntarios, y entre mas se vea una sobrecarga de trabajo, sera mas larga la espera con los recursos limitados, de llegar a dar ayuda”, añado Miller.

Consejos y Educación

Adicionalmente de una dosis  saludable de precaución, es importante tener la educación apropiada y la preparación  si va estar en las areas de la monta˜ã abiertas este invierno. Miller invita a los esquiadores y usuarios de la tabla a :

  • Sepa antes de ir, Incluido el tipo de terreno al cual ira, y entienda los signos de avalancha. El Colegio Comunitario Colorado ofrece buenos cursos sobre avalanchas como también Colorado Adventures Guides, American Avalanche Institute, y Backcountry Babes.
  • Sepa como usar su equipo incluido su faro, pala y sondas, de manera eficiente. Tome clases y practique, practique, practique en su patio trasero hasta que sea competente.
  • Sepa las condiciones. Siempre revise la información del Colorado Avalanche Information Center ( siglas en Ingles CAIC). antes de ir a las montañas. Este es un buen recurso que da una explicación y dirección detallada de los que esta pasando en las montañas del Condado de Summit, junto con una escala de peligro de avalanchas.
  • Entienda lo que este leyendo. CAIC (siglas en ingles) prescribe los niveles de peligro para altitudes especificas, abajo y arriba la linea de arboles y dirección del compas- norte o este- para ayudarle a predecir los diferentes problemas de avalancha.
  • Sepa los patrones. Lleve todo el equipo para avalanchas que se hace referencia abajo, y también
  • 10 cosas esenciales para ir a la montaña abierta
  • Comida
  • agua
  • Luz(lampara de cabeza)
  • Kit de primeros auxilios
  • Iniciador de fuego
  • Refugio(carpa o lona)
  • Ropa adicional (incluido protección contra precipitación y frío)
  • Cuchillo o herramienta multi usos
  • Navegador(compas o mapa)
  • Protección solar (bloqueador y gorra)

Alternativas seguras

Miller, un patrullero de Breckenridge y esquiador de la montaña abierta aviso, reconoce el atractivo, pero advierte a los usuarios hacer conservativos. Enfatiza que uno debe comprender el riesgo, la ciencia de la avalanchas y entender y memorizar el terreno. Simplemente, no es una aventura amigable para principiantes. “Es muy importante para nosotros de ir al aire libre y es lo que nos mantiene vivos y saludables, y vivimos en un lugar fascinante”, añadió Miller. “ Hay muchas maneras de divertirse en el Condado de Summit sin tomar el riesgo del terreno de avalancha. Adicionalmente de esquiar en un resort, considere la soledad abierta que ofrece el esquí de montaña y caminata en la nieve con raquetas para nieve en terrenos de ángulos bajos. No se ponga en un lugar donde no necesita estar”

  • Silverthorne ofrece buenas opciones para recreación de invierno, incluidas actividades amigables para la familia y otras opciones seguras en caminos marcados:
  • Haga Nórdico. Caminos cuidados en la ciudad ofrecen opciones clásicas y de patinaje,mientras que opciones para caminata en la nieve con raquetas especiales y esquí de montaña abierta se pueden accesar via el area de inicio del camino Myriad.
  • Traiga a la familia a la pista, practique sus piruetas o solo sus habilidades básicas de patinaje en hielo en el parque North Pond.
  • Considere el parque Maryland Creek o el parque Rainbow  para resbalar en la nieve. El parque Rainbow ofrece una montaña mas ligera para niños pequeños, o si busca rapidez el parque Maryland Creek es su mejor opción.

Y para saber mas sobre el Grupo de Rescate de Summit y como puede apoyar su equipo voluntario y sus necesidades esta temporada de invierno, visite www.scrg.org.

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